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从四班到思博,IT时代变迁的缩影

发表时间:2009/7/7 黄培 来源:e-works
关键字:四班 思博 INFOR 并购
6月12日,INFOR并购思博(SoftBrands)。本文通过剖析四班(思博)的兴衰发展历程,试图揭示这背后的原因以及这25年来信息技术发展的变迁。

    近日,一宗不算很大的并购引起了信息化业内人士的关注,即INFOR公司以8000万美元并购了Softbrands,即思博公司。思博公司涉足ERP和酒店管理软件两个领域,而其旗下的四班ERP,在中国有数百家用户。四班在全球和中国ERP发展及应用历程中有着特殊的里程碑地位。本文试图还原一段真实的企业发展史,对从四班到思博这样一家公司在全球和中国的风雨沉浮历程进行全景式的回顾,揭示其从快速成长、稳步发展、遭遇挫折,到最终被并购的深层次原因,剖析这个企业发展案例所反映出的IT时代的变迁。

一、 四班公司的兴衰历程

    四班,Fourth Shift。据说其含义是通过提高管理效率,相当于帮助那些三班倒的制造企业多干一个班的活。四班公司于1984年创立于美国明尼苏达州,创始人是Marion Melvyn Stuckey先生,专注于制造业的管理软件。四班公司的管理软件定位于营业额小于1.5亿美金的中小型制造企业(按美国的标准),或者说是处于供应链上三级的制造企业。

图1. 美国四班公司创始人Marion Melvyn Stuckey先生

    1985年,四班公司开始向市场推出其MRPⅡ软件产品—Fourth Shift/MSS(Manufacturing Software Series)。四班公司是全球率先在PC机上开发MRPⅡ系统的软件公司之一,而在上世纪80年代,其它主流管理软件公司的软件还是在主机系统上运行,这使得企业采购四班MRPⅡ软件的成本显著低于其它软件。四班公司也是全球第一家选择Client/Server作为自己产品的运行环境的MRPⅡ软件供应商,那时,四班的软件在DOS系统上运行,采用Novell网络。赶上了PC在全世界风靡的浪潮,为四班公司的长足发展奠定了重要基础。

    四班的MSS for OBJECTS软件拥有近40个模块,其功能覆盖了市场预测、生产计划、物料需求、能力需求、库存控制、车间管理、采购管理直到产品销售的整个生产经营过程以及相关的所有财务活动的管理需求,重点定位机械、电子、仪器、化工、食品、制药等行业。后来,四班公司又逐渐提供了支持电子商务、EDI的功能。

    1992年,四班在NASDAQ上市(股票代码: FSFT)。从1992年至1998年,四班获得了迅速发展。到1998年,四班在美国设立了12个办事处并在各大洲成立了分公司,其软件产品曾连续三年在全美微机网络MRPⅡ软件中排名第一,在全球范围内已拥有近3000家用户。

    1995年、1996年,四班公司发展迅速,这其中,中国市场的迅速增长应该是功不可没。1997年则增长缓慢。1998年,公司重新保持了良性的增长势头。1999年,四班公司发布了支持32位操作系统的新版本软件Fourth Shift 7.0版,将产品名改为与公司同名。然而,这一年公司的增长几乎停滞了。到了2000年,公司营业额出现了下降。这时候,四班公司的发展到了一个转折点。四班年报称,1997年陷入亏损的原因主要是亚洲金融危机,而1999年至2000年的困境,则是由于企业对2000年问题的恐惧和对电子商务应用的迟疑。

   图2显示了从1992年至2000年美国四班公司的营业额和净收入。


图2. 四班公司上市后的营业额与净收入(来源:四班公司年报)

    四班公司是较早开始发展咨询服务的软件公司,图2显示了1997年至2000年公司的软件产品与服务收入的变化。从图2可以看出,从1999年开始,公司的软件产品(License)收入开始持续下降,2000年,服务收入也有所下降。从1997年开始,公司的服务收入就超过了软件产品收入,而且二者的差距越来越大。这说明,公司开拓新客户的能力下降,越来越仰仗针对老客户的维护和实施服务。


图3. 四班公司1997年至2000年产品与服务收入

    四班ERP软件能够快速实施,迅速上线,实现企业的各类管理功能。这是四班ERP在90年代前期能够实现快速成长的重要原因。而较早实现国际化,拓展亚洲,尤其是中国市场,则是四班实现迅速增长的主因。

    然而,四班公司整体的营业额不大,到1999年营业额最高时,也仅有6900多万美元。究其原因,是四班公司的发展策略比较保守,比较关注增加和扩展各类功能模块,但向Windows平台转型进行彻底转型比较晚。一位曾在四班工作的信息化专家评价说,不少用户反映四班软件十年一个样,改进不大。另外,四班公司完全采取直销,而且由自己的咨询顾问进行实施,这虽然增加了服务收入,但是由于没有广泛寻找合作伙伴,使得公司的业务发展缓慢,高额的实施成本也制约了四班在中小企业的推广。产品构架的局限性,导致全球型大制造企业未将四班纳入选型的视野。正是这些原因,使得四班业绩下滑。

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